Cristóbal Colón y la travesía del Atlántico

Colón hizo todo lo posible para convencer a la monarquía castellana para que financiaran su proyecto de descubrimiento de una nueva ruta más rápida para llegar a Asia.
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| 12/06/2020 | Última actualización:


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Colón y la travesía del Atlántico

El proyecto de Colón de encontrar una ruta occidental para llegar a Asia no era una idea original suya. Autores clásicos como Aristóteles y Estrabón defendían la posibilidad de circunnavegar el planeta. Un autor contemporáneo a Colón, el florentino Paolo Toscanelli tenía una idea muy clara (que Colón hizo suya): la posibilidad cierta que el Asia descrita por Marco Polo se encontrara donde realmente hay la isla de Cuba y por lo tanto un viaje hacia Asia por occidente era factible.

Paolo dal Pozzo Toscanelli
Retrato del florentino Paolo dal Pozzo Toscanelli

Los portugueses pidieron a Toscanelli su opinión sobre cómo encarar su proyecto de llegada al sur de África. La respuesta de Toscanelli fue un mapa en 1474. Entre la Europa y el Asia descrita por Marco Polo Toscanelli defendía que había unas 5.000 millas. Era un viaje largo, pero existía una isla una vez pasada una tercera parte del viaje donde se podía hacer una parada técnica.

El problema era que esta isla imaginada era el Antillia. Si seguías navegando, ya te encontrabas con Cipango (Japón) y una vez llegados a Japón el siguiente paso era llegar al Asia continental. Un nuevo mapa de 1492, de Martin Behaim, seguía este mismo esquema.

Portugal no confiaba en esta ruta y rechazó la propuesta de Toscanelli. Todo el mundo pensaba que el viaje por occidente hacia Asia no era de 5.000 millas sino el doble, como mínimo, y con los barcos de la época era imposible llegar. No está del todo claro pero se cree que Colón tuvo acceso a la información de Toscanelli. Colón era autodidacta en todos estos asuntos. Generó un proyecto de viaje a Asia para occidente que intelectualmente era inviable, un desastre. Este proyecto fue el que defendió a Portugal y Castilla y no es de extrañar que le dijeran siempre que no.

Proyecto de Colón:

Ahora sabemos que la circunferencia terrestre hace 360 ​°. En la época de Colón no todos se ponían de acuerdo en la superficie que ocupaban los continentes en el Planeta. Como único océano pensaban en el que había entre Europa hasta llegar a Asia.

Colón se quedó con el dato de D’Ailly porque suponía hacer el viaje más corto. Colón afirmó que Pierre de Ailly no había tenido en cuenta a Marco Polo (que consideraba que Asia era mucho mayor). Le sirvió para decir que había 28° menos de distancia.

El objetivo de Colón era llegar a Cipango (Japón). A sus cálculos restó 30° menos por Cipango. Decía que el auténtico viaje comenzaba en Canarias, a 9° al sur de la península Ibérica. Le restó otros 9°. Para redondear sacó 8° más alegando que cuando D’Ailly estableció que el océano ocupaba 135°, se basaba en un autor griego, Marino de Tino, que según Colón sobrevaloraba las distancias.

Colón afirmó que entre Canarias y Japón había 60°. Pretendía demostrar que el mundo era más pequeño.

El siguiente paso era transformar los 60° en millas. Hoy día se sabe que 1° terrestre son 60 millas. Colón, para hacer la conversión de grados a millas, utilizó los autores que defendían las millas más cortas (las millas árabes). Su cálculo fue: 1° = 40 millas. Por lo tanto era: 60° x 40 millas = 2.400 millas (distancia real de Canarias). En Japón es de 10.600 millas.

Colón hizo otro cálculo. Las 2.400 millas de su viaje las transformó en leguas: 750 leguas. Este es el número que defendió. En la realidad entre la isla del Hierro en Canarias y Barbados (Antillas menores) hay 750 leguas. Esto ha dado pie a teorías que señalan que Colón tenía muy claro su viaje, esto se debe a que tal vez Colón sabía algo, tenía información privilegiada. Teoría del pre-descubrimiento.

Colón jugó con esta información para conseguir la financiación del viaje. La teoría del pre-descubrimiento fue estudiada por el historiador Juan Manzano, en dos libros «Colón y su secreto» y «Cristóbal Colón, siete años decisivos de su vida«.

Figura de Colón

El lugar de nacimiento de Colón no es lo importante en su figura. Que fuera nacido en la ciudad de Génova en 1451 o incluso quince años antes es secundario (su fecha de nacimiento no es del todo clara). Se puede decir que Colón ya no es de ninguna parte.

Lo que sabemos de Colón es que se convirtió en almirante de Castilla y posteriormente cayó en desgracia. Su lugar de nacimiento no tiene más importancia. Colón fue un hombre autodidacta. Estuvo nueve años en Portugal pero todo lo que se conserva de él está escrito en latín y español, con muchos errores. Parece que no sabía escribir en ningún otro idioma. Hablaba genovés, portugués y mal el castellano. Fue el típico marinero del Mediterráneo.

Cristóbal Colón
Retrato de Cristóbal Colón

Colón probablemente era el más interesado en esconder su procedencia. De origen humilde y sin estudios. Su hijo, que escribió su biografía, se lo inventó todo. Colón tenía mucha convicción interna. Hacia los años 1470-1471 se hizo marinero, empezó a navegar por todo el Mediterráneo. En 1476 decidió viajar a Portugal (según describe el historiador Jacques Heers en su biografía) porque su hermano Bartolomé Colón ya estaba instalado allí.

Colón se casó con una dama portuguesa, Felipa Moniz, hija del primer gobernador de la isla de Porto Santo (Madeira). Su abuelo, Filippo Pallastrelli, era un navegante de origen lombardo. Colón se casó con la hija de un compatriota. A partir de este momento Colón se instaló en la isla de Porto Santo en Madeira.

En 1478 comenzó a navegar con los portugueses por el Atlántico. Adquirió experiencia en navegación, muy importante. Al menos sabemos que frecuentaba los mares desde Irlanda hasta el Golfo de Guinea. Bien sea por las ideas de Perestrello o por su experiencia portuguesa, Colón se hizo una idea de que más allá del océano había tierra y esta tierra estaba cerca. Esta idea estaba en el ambiente de los marineros portugueses contemporáneos a Colón.

En la época se hablaba del famoso «piloto anónimo«, navegante que tenía información de primera mano sobre las Antillas. Podría haber sido un navegante que por culpa de los vientos tropezó con América. Este «piloto anónimo» transmitió la información a Colón, según esta teoría. ¿Pero por qué solo a Colón?

El proyecto de Colón. Las propuestas en Portugal y Castilla

Colón en 184 ofreció su proyecto al rey de Portugal. Se comprometía a encontrar la ruta hacia Japón, que aseguraba, se encontraba a 2.400 millas. Los eruditos portugueses decían que aquello era inviable. Colón tuvo mala suerte. En 1484 Diogo Cao creyó volver del sur de África equivocadamente. Argumento del rey para negar el viaje a Colón.

En 1485 Colón ofreció su proyecto a Castilla. Colón estuvo alojado en el Monasterio de la Rábida, en Palos de la Frontera (Andalucía). Era un lugar muy particular por tratarse de un monasterio franciscano. Parece que Colón buscó el apoyo de los franciscanos de forma muy clara, pero el historiador Jacques Herr afirma que Colón, que ya había enviudado y tenía un hijo, fue al monasterio a visitar a su cuñada que vivía allí, para que se encargara del su hijo. Buscaba apoyo familiar.

Colón conectó con dos frailes, fray Antonio Marclina (hombre con inclinación por los viajes) y fray Juan Pérez (había sido confesor de la reina). Juan Perez le dio una carta de recomendación para que se introdujera en la Corte Castellana. Muy rápidamente, en 1485, conectó con otros personajes importantes como Alonso de Quintanilla y Luis de Santángel.

Entre 1486 y 1487 Colón era simplemente un extranjero pobre que llegó a Castilla. Ya había presentado su proyecto de viaje a una comisión. La comisión dictaminó en 1487 que el viaje de Colón era impracticable. Argumentaba que Asia se encontraba a 9.800 millas y que con los buques existentes nadie podía ser capaz de navegar 10.000 millas. Mientras Colón se mantenía de la caridad de los reyes. De todos modos los reyes Católicos en 1487 no rompieron las relaciones con Colón, porque todo el mundo estaba convencido de que la guerra de Granada se terminaría ese mismo año y se podrían liberar recursos económicos para iniciar una nueva etapa de descubrimientos.

La guerra de Granada se habría tenido que acabar el 1487, pero se desencadenó una guerra civil que duró hasta 1491.

Colón entre los años 1487-1488 estaba bastante desesperado. Se dedicó a vender libros y dibujar mapas. En 1488 recibió una carta del rey de Portugal que le pedía que volviera a Lisboa para volver a exponer su proyecto. Todo indica que el rey de Portugal en 1487 había enviado una expedición desde las Azores en dirección oeste, en Asia. Saliendo de las Azores, con los vientos en contra, no encontraron nada.

Colón tuvo mala fortuna, porque cuando se encontraba en la Corte portuguesa, en 1488, tuvieron noticias del navegante Bartolomé Díaz, que había llegado al sur de África y decía tener una ruta factible para llegar a Asia. El rey de Portugal despachó a Colón. Entre 1489-1491 Colón pasó tres años agónicos en Castilla procurando convencer a los Reyes Católicos para que le financiaran su viaje. Fueron unos años complicados para Colón.

Un personaje importante para Colón, su hermano mayor Bartolomé Colón, se sabe que en 1488 se marchó a Inglaterra para ofrecer el viaje del hermano al rey Enrique VII. El rey contestó que no estaba interesado en este proyecto de momento. Colón buscó en estos años un patrón privado que no fuera la monarquía. Contactó con los nobles más importantes del sur de España, entre ellos el duque de Medina Sidonia, a quien no le interesó el proyecto. Se le ofreció el proyecto al duque de Medinaceli (Luís de la Cerda y de la Vega), que era más abierto a escuchar, y demostró mayor proximidad hacia Colón. En 1491 el duque de Medinaceli se convirtió en el protector de Colón.

El 1491 fue un momento crucial para Colón. La ciudad de Granada estaba a punto de caer, pero a Colón los reyes católicos lo despacharon diciéndole que el proyecto no les interesaba. Se dice que Bartolomé Colón en 1491 viajó a Francia para intentar conseguir dinero para el viaje del hermano. No está claro este viaje. El elemento que hizo cambiar de opinión a los Reyes Católicos para dar el visto bueno al viaje de Colón fue el apoyo financiero que recibió de Luis de Santángel.

Santàngel hizo una apuesta muy decidida en 1491 por el proyecto de Colón. Este banquero estaba muy bien situado dentro de la corte de Fernando el Católico. En el ámbito burocrático tenía el cargo de Escrivá de ración (superintendente de Hacienda, encargado de supervisar los gastos de la Casa del rey Fernando de Aragón). Y también era el tesorero de la Santa Hermandad, institución castellana (especie de policía de la época). Santàngel permitió a los Reyes Católicos de disponer de dinero en efectivo para pagar el viaje de Colón.

Sepulcro real de Isabel y Fernando
Sepulcro de los reyes Católicos, Isabel de Castilla y Fernando de Aragón en la Capilla real de Granada

Finalmente el 2 de enero 1492 cayó la ciudad de Granada. Los Reyes Católicos pidieron volver a revisar el proyecto de Colón. Muchas personalidades apoyaron a Colón. La monarquía no podía rechazar su proyecto de viaje. No deja de ser extraño cuando el abril de 1492 los reyes finalmente dieron su sí al viaje y Colón entregó sus condiciones para hacer el viaje.

¿Cómo se atrevía Colón a pedir todo lo que pedía y por qué los reyes aceptaron? Es todo muy ambiguo. El documento de las «Capitulaciones de Santa Fe» de abril de 1492 contienen las demandas de Colón. Colón hizo que apareciera la idea de que él ya había estado en América (teoría del pre-descubrimiento). Demandas:

  1. Hacer Colón almirante, a él ya sus descendientes. Primer almirante hereditario. Tipo de cargo asimilado al cargo existente en Castilla.
  2. Cargos políticos: virrey y gobernador general de las tierras descubiertas. Para cualquier cargo político que se tuviera que elegir en las nuevas tierras sería Colón quien elegiría 3 candidatos. Los reyes escogerían a 1 de los tres. Fue una equivocación entregar todo el poder a 1 persona. Los reyes Católicos estaban improvisando y después tuvieron que rectificar de mala manera.
  3. Parte económica: ofrecer a Colón el 10% de las riquezas encontradas.
  4. Ante cualquier problema jurídico, Colón siempre tenía que estar representado. No se llegó a aplicar.
  5. Cualquier operación económica que se realizara, Colón tenía reservado 1/8 del posible beneficio.

En estas capitulaciones, de religión no se hablaba. Aquí se hablaba de negocios y beneficios económicos.

Presupuesto del viaje de Colón

Barcos de la expedición:

La suerte de Colón fue haber hecho contactos con los hermanos Pinzón, que tenían prestigio, justamente lo que le faltaba a Colón, extranjero y con un proyecto muy raro. La expedición estaba formada por 90-120 hombres. La cifra más real la sitúa en unos 100 hombres.

Diario del primer viaje de Colón

El diario de Colón no se conserva. Lo que llamamos el «diario de a bordo» de Colón es en realidad un extracto realizado por Bartolomé de las Casas. El viaje a América se inició el 3 de agosto de 1492.

Ruta del primer viaje de Colón a América
Ruta del primer viaje de Colón a América

3 de agosto 1942. Inicio del viaje desde el puerto de Palos. ¿Por qué no salieron de Cádiz? El puerto de Cádiz estaba abarrotado de barcos porque los judíos estaban marchándose de la península a consecuencia de su expulsión.

6 de septiembre. Llegan a Canarias y empezó el viaje. Allí se encontraron a 3 carabelas portuguesas, que querían evitar que Colón entrara en aguas de Portugal. El rumbo de Colón siguió una línea recta. Colón engañó a sus marineros desde el primer momento sobre las leguas que debían navegar.

16 de septiembre. Entran en el Mar de los Sargazos (enorme extensión de mar de color verde por su cantidad de algas flotando). Colón estaba convencido de que por esta ruta llegarían a Asia, acercándose al Paraíso Terrenal.

22 de septiembre. Colón dijo a sus marineros que podrán volver a España gracias al viento.

25 de septiembre. Primer avistamiento falso de tierra. Empiezan a estar nerviosos.

3 de octubre. Ya se habían navegado más de 750 leguas y aún no ven por ninguna parte la tierra.

6 de octubre. Martín Alonso Pinzón propuso a Colón variar el rumbo porque creía que se habían pasado el Japón. Colón no estuvo de acuerdo y continuó con su rumbo que según él los llevarían directos al suelo.

7 de octubre. Colón aceptó variar la ruta. Se van ligeramente a sur. Si no hubieran tomado este rumbo, habrían llegado a Florida. Florida no tenía nada que ver con Cuba y las Bahamas. Primer ultimátum a Colón de dos días.

8 de octubre: ruta fácil, con aires favorables.

10 de octubre: jornada de navegación muy larga. Los tripulantes comenzaron a sufrir. Ya no aguantaban más. Colón ya dice claramente que van a las Indias (China) y se olvidan de Japón. El 10 de octubre se le volvió a dar a Colón un segundo ultimátum para encontrar tierra. Después de este motín general, Manzano cree que Colón se vio obligado a revelar su secreto.

La madrugada del 11 al 12 de octubre se produjo el avistamiento de tierra. Las leguas que decía Colón que habían navegado, las de verdad, fueron 1.098 leguas. El problema es que a las 22.00 h del día 11 Colón dijo que ha visto una luz en el horizonte. Se buscan dos testigos para que lo testificaran. Una persona le dio la razón y la otra no. Colón tenía mucho interés en encontrar tierra. Los reyes habían establecido que el primero que viera tierra tendría un premio de 10.000 maravedís al año de por vida. Colón como fue el primero en ver la tierra se quedó con el premio.

12 de octubre: a las 02.00 h se produjo el avistamiento ya definitivo. Rodrigo de Triana avistó la playa. Automáticamente Colón se convirtió virrey y gobernador de aquellos territorios. Si se producía un nuevo motín entre la tripulación, el castigo podría ser la pena de muerte. Colón no fue nunca un buen político.

Colón desembarcó en una pequeña isla de las Bahamas, llamada en la lengua de los indios Taino (etnia Arawak) isla Guanahani. Colón la llamó como Isla de San Salvador. Los ingleses la dirán después Isla Wathing.

Seguidamente Colón empezó a navegar por estas aguas y descubrió el resto de las pequeñas islas de las Bahamas. Colón pensaba que estaba en un archipiélago de Asia. Intentó descubrir Cipango, para orientarse sobre dónde estaba Asia.

Primeros contactos con los indios

La primera población indígena que se encontró Colón fue la de los indios taínos. Colón intentó hacer una descripción de esta gente lo más acertada posible para que el lector europeo se hiciera una idea. Colón dirá de ellos que su cabello le recordaba al de una cola de caballo. Para describir la actitud de los indios dijo que eran mansos. De lo primero que se fijó fue sobre si iban armados. No tenían hierro y no conocían el acero. Colón tiene una frase definitiva: dirá que los indios parecían buenos para enviarlos a trabajar.

Mapa de los territorios de la población precolombina de los taínos
Mapa de los territorios de la población precolombina de los taínos. Fuente: Wikipedia.org

Colón presentó todo lo que vio de la manera más agradable posible. La realidad era otra. Lo que se encontró fue una gente muy pobre y sin oro. Solo algunos jefes, los caciques, tenían oro. Esto hizo poner muy nervioso a Colón.

El científico Alejandro Lipschutz publicó en los años 1960 la obra «El problema racial en la conquista de América» donde analizó la cantidad de veces que Colón escribió la palabra «oro» en sus notas: 83 veces salía mencionada la palabra durante los noventa días que estuvo en viaje. Era la obsesión de Colón.

28 de octubre. Colón empezó a navegar por la costa de Cuba. Preguntaba a donde estaba el oro pero los indios nunca le dijeron la verdad. También le dirán que más allá estaban los «caribe» que eran antófagos. En Cuba preguntó como se llamaba este territorio. De las primeras respuestas le dicen «collalba» y él lo transformó en Cipango. También lo llegó a transformar en Catay (China). Le dijeron a Colón que donde había oro estaba en bareque (actual Haití). Los españoles la llamaron «La Española«.

21 de noviembre. Martín Alonso Pinzón se separó del resto y descubrió la isla de «La Española» (isla de los actuales estados de Haití y República Dominicana). Todos empezaban a estar nerviosos porque no encontraba oro. Había mala relación con Colón. En la nave de Colón embarcaron varios indios que le indicaron que el oro estaba en Civa (la montaña) y Colón confundió Civa con Cipango.

24-25 de diciembre. Colón cometió un error como navegante. Se marchó a dormir y dejó al mando del barco al contramaestre, pero este también marchó y se quedó al mando un tripulante de bajo rango. El barco se hundió y como estaban cerca de la orilla no murió nadie. Todos se reencontraron en Haití.

Guacanagarix (cacique, líder de los taínos) de la zona norte de Haití fue uno de los primeros con los que Colón estableció contacto. Con él Colón decidió que con los restos de barco hundido (la madera) construirían un fuerte: Fuerte Natividad. Colón escogió 39 hombres con la misión de quedarse allí unos cuantos meses.

Situación del Fuerte Natividad en la Isla de la Española
Situación del Fuerte Natividad en la Isla de la Española

6 de enero de 1493. Se reencuentra todo el grupo. Ya tienen claro que llega la hora de volver a Castilla. El 16 de enero se emprendió el viaje de vuelta.

A Colón le costó tres semanas encontrar los vientos que le permitían emprender la vuelta a Europa. A la altura de las Azores se presentaron algunas dificultades. El barco de Martín Pinzón llegó a Galicia mientras el barco de Colón lo hizo en Lisboa y allí Colón pudo explicar en primera persona al rey de Portugal su viaje. A mediados de marzo de 1493 Colón entró nuevamente al Puerto de Palos y prácticamente al mismo tiempo entró el barco de Martín Pinzón procedente de Galicia. Llegó muy enfermo y en pocos días murió. Un enemigo muy claro de Colón que desaparecía.

En abril de 1493 Colón fue en busca de los Reyes Católicos, que estaban en Barcelona. Los Reyes se quedaron impresionados porque en cinco meses Colón organizó una nueva gran expedición formada por 7 barcos con 1.500 hombres y que costó 9.150.000 maravedís. Los Reyes Católicos pagaron sin ningún problema.

Entre 1493-1496 se realizó el segundo viaje de Colón. Ya no era un viaje de exploración sino de colonización. Los reyes Católicos pactaron con Portugal el reparto de los territorios. Querían asegurarse de que las nuevas tierras descubiertas fueran controladas por Castilla. Apelaron al Papa Alejandro VI para que publicara una serie de bulas favorables a sus intereses.

Alejandro VI era vasallo del rey de Aragón y no tuvo ningún problema en beneficiar a los Reyes Católicos. Emitirá hasta 5 bulas.

Para evitar más problemas se firmó el famoso Tratado de Tordesillas de 1494. Se establecía que hasta 370 leguas al oeste de Cabo Verde, lo que se encontrara pertenecía a Portugal (esto incluía una porción muy grande de la actual Brasil). Portugal ya sabía algo de aquellas tierras. En 1500 Portugal descubrió aquellas tierras. Cuando se firmó el tratado fue el momento del segundo viaje de Colón.

Segundo y tercer viaje de Colón

Con 17 barcos y 1.500 hombres, Colón hizo una apuesta fuerte. La expedición costó 9.150.000 maravedís. Fue muy especial el perfil de gente que acompañó a Colón. Dejando de lado los marineros, la acompañaban 1.200 personas, que corresponden a:

El grupo de soldados y voluntarios nobles estaba dirigido por el catalán Pere Margarit y al frente de los religiosos había otro catalán, Bernat Boil, que actuaba como vicario general (representante máximo de los Reyes para los asuntos religiosos).

Colón había dicho a todo el mundo que aquellas tierras estaban llenas de oro. La idea era que era muy fácil hacerse rico. Colón creó una falsa imagen de América. Cuando el grupo llegó a la costa norte de la Española, en un viaje muy fácil de veintiún un días, se dirigieron directamente al Fortín Natividad donde 39 hombres permanecían allí desde el primer viaje de Colón. Pero Colón descubrió que el fortín había sido destruido y que los hombres habían sido muertos y enterrados de mala manera. Colón pidió explicaciones al cacique de los indios, Guacanagarix.

El cacique le dio excusas vagas y dio las culpas a un jefe indio del interior de la isla, Caonabó, que dirigió un ataque contra los españoles. A Colón ya le valieron las explicaciones. Decidió no construir una ciudad allí y buscó otro emplazamiento en la costa norte. Fundó la primera ciudad bautizada como La Isabela. En un plazo muy breve Colón puso en marcha su proyecto de colonización.

la Isabela
Situación de la primera ciudad fundada por los castellanos en el Nuevo Mundo, La Isabela

La idea de Colón era la de reducir al máximo los gastos de infraestructura para obtener los máximos beneficios posibles. Que el proceso de colonización fuera lo más barato posible para tener más beneficios. Levantaron una serie de factorías-fortalezas siguiendo el modelo de Portugal donde un grupo reducido de españoles a sueldo de la corona debían vigilar y controlar el pago por parte de los indios de un tributo, básicamente oro. Lo que no pagaba recibía un castigo. El sistema se controlaba desde las factorías-fortalezas.

Al mismo tiempo que los indios sacan polvo de oro, los indios debían alimentar a los españoles. Empezó la presión sobre el indio para que produjera la comida. El indio era quien debía construir las fortalezas, los alojamientos. Por supuesto todo bajo una terrible presión. Había muy mal ambiente. Empiezan a haber fiebres. Al poco de llegar a América Colón envió 12 barcos de vuelta, donde marcharon 200 personas que no se encontraron con lo que Colón les había prometido.

Entre 1494 y 1495 se levantaron 7 fortalezas. Colón empezaba a tener problemas con Boil y Margarit. Colón tenía problemas con los españoles y con los indios que empezaban a demostrar que no estaban satisfechos con la presencia de los extranjeros. Cierto movimiento de resistencia.

Salida de Colón: organizó una expedición para explorar nuevos territorios. Colón marchó de la Española entre abril y septiembre de 1494. Al frente de la nueva ciudad de La Isabela dejaba al mando a su hijo Diego Colón. Colón marchó con tres barcos.

Colón descubrió toda la costa sur de Cuba. Un acompañante religioso de Colón que había leído a Marco Polo comenzó a decir que las tierras no se parecían a las descripciones hechas por Marco Polo. Allí había hambre, enfermedades y mosquitos, pero ni rastro de China. La reacción de Colón fue amenazar el cura y obligar a todos los tripulantes a firmar un acta redactada por un escribano donde se decía que la costa sur de Cuba era Asia, y punto.

Posteriormente descubrieron Jamaica. Cuando Colón volvió a La Isabela se encontró que Boil y Margarit habían vuelto a Castilla para quejarse de la actitud autoritaria de Colón a los reyes. Protestaban por el mal gobierno de Colón. Colón empezó a tener un problema serio. Al irse Colón la gente de las factorías empezaron a viajar por el interior de la isla y destruir todo lo que veían por el camino. La situación se le escapó de las manos. Comenzaba una presión terrible sobre los indios.

En septiembre de 1494 organizó una expedición al interior de la isla con 200 hombres de infantería y 20 caballos para derrotar al jefe indio Caonabó que era quien estaba creando problemas. Se produjo un enfrentamiento desigual en la batalla de Vega Real de 1495. Aquí fue donde Colón propuso como solución esclavizar a los indios que presentaban batalla. Era por la cuestión del oro.

El primer contingente de indios enviados a la Península Ibérica estuvo formado por 500 indios. 1/3 parte de los indios murió en el viaje. Colón tenía muy claro que cada esclavo se podía vender por 5.000 maravedís, precio muy competitivo, porque Portugal los vendía a 8.000 maravedís. La reina a partir 1496 ya protestó. En 1500 volvió a protestar. La reina no estaba de acuerdo en esclavizar a los indios. No se oponía porque fuera moralmente negativo, la reina tenía muy claro que los indios debían permanecer en su tierra porque era allí donde se habían de esclavizar, porque era allí donde se encontraba el oro. Entre 1494-1497 fueron enviados a Castilla 1.500 indios. Después el asunto se cortó.

La primavera de 1496 Colón era consciente de que tenía que volver a Castilla porque sabía que Boil y Margarit estaban trabajando en su contra. Colón dejó a sus dos hermanos al frente de la Española. Entre 1496-1497 Colón se pudo defender muy bien de las críticas que se habían hecho contra él. Consiguió que los Reyes Católicos volvieran a confirmarlo respecto a sus cargos políticos.

En 1498 Colón organizó el tercer viaje, ahora con 8 barcos. Él solo llevaba 3 barcos. Colón puso rumbo a las islas de Cabo Verde, a esta altura cruzó el Atlántico y consiguió llegar a tierra firme en la isla Trinidad y chocó con la costa de Venezuela en la península de Paria. Pasó que Colón pensaba que el agua por la que navegaba era dulce. Solo un río muy caudaloso es capaz de introducir agua dulce mar adentro (río Amazonas). Colón dijo que estaba ante un río muy poderoso, que solo podía estar en un continente. Era el gran río que todos los autores situaban en el Paraíso Terrenal, esta era la señal que por fin estaba navegando frente del Paraíso, situado en Asia. Obviamente no era así.

Posteriormente se dirigió hacia la Española, en la costa sur porque en el último viaje su hermano Bartolomé Colón había construido la ciudad de Santo Domingo. Se encontró una situación muy diferente. Se estaba produciendo una revuelta en contra de sus hermanos, dirigida por Francisco Roldán, que se quejaba de que los hermanos Colón estaban desarrollando un tipo de gobierno muy duro. Los acusaban de apoderarse del oro que se obtenía de forma ilegal y todo ello condujo a una revuelta contra el almirante y sus hermanos.

Colón cometió su principal error político. Para poner fin a la revuelta lo único que se le ocurrió fue repartir tierras y repartir indios a los sublevados. Pero estaba repartiendo cosas que no eran suyas. Las tierras eran de la Corona, no suyas. Este fue el error de Colón. Colón alteró el orden jurídico. El siguiente error fue pedir el envío de un juez para tratar los problemas que estaban surgiendo. En 1500 apareció en La Española un personaje clave, Francisco Bobadilla. Para sorpresa de Colón no era solo un juez imparcial enviado por los reyes sino que llevaba dos papeles. Los reyes lo habían nombrado como nuevo gobernador general de la isla y Cristóbal Colón quedaba destituido de todos sus cargos políticos. Además Colón y sus hermanos fueron hechos prisioneros y enviados de vuelta a la península para ser juzgados.

El proceso contra Colón inició en 1500. Ha sido estudiado a fondo por Consuelo Varela en su libro «La caída de Cristóbal Colón: El Juicio de Bobadilla«. A Colón le culparon de cometer abusos de autoridad, ejecuciones sin juicio previo…

A partir de 1499 Colón fue destituido de todos sus cargos políticos. Conservó el título de almirante. A partir de este momento la corona hizo lo siguiente. Cualquier persona podía viajar al Nuevo Mundo, siempre que cumpliera con una serie de requisitos, entre ellos firmar una capitulación (1499). El particular que quería viajar al nuevo Mundo debía buscarse la financiación y organizar el viaje. A cambio del permiso para realizar el viaje, debía entregar a la Corona una 1/5 parte de los beneficios que podía obtener (el quinto real).

Otra novedad que rompía con Colón era que en el caso de descubrir nuevas tierras, la Corona no estaba obligada a nombrar como gobernador general de los territorios descubiertos los descubridores. El monopolio de Colón desapareció y mucha gente empezó a viajar a América: Peralonso Niño y Cristóbal Guerra realizaron un viaje muy importante porque llegaron a la isla Margarita (Venezuela), zona muy rica en perlas.

Una de las novedades que aparecen en el libro de Juan Manzano es que en 1494 todo parecía indicar que Colón volvió en septiembre en la Península Ibérica, pero hasta enero-febrero de 1495 hay unos meses oscuros. Nadie sabía que había pasado. La hipótesis es que Colón en secreto emprendió un viaje a la costa de la actual Venezuela, descubrió las perlas y no dijo nada a los Reyes Católicos. Los enemigos de Colón que conocían estos viajes lo dijeron a los reyes. Así se iba gestando una cierta enemistad entre Colón y los Reyes Católicos. Ayudaría a entender el tercer viaje de Colón, tan extraño.

Amerigo Vespuccio (1454-1512), florentino que acabó trabajando en Sevilla, realizó entre 1501-1502 un viaje financiado por Portugal. El objetivo era explorar el Brasil. No se tiene claro hasta qué punto llegó.

Independientemente del lugar donde podría haber llegado Vespuccio, tras realizarse el viaje generó una idea: esto ya no era Asia. Todo indica que Vespuccio tuvo la idea de que esto era un «Mons Novus«. El navegante y cartógrafo Juan de la Cosa después de este viaje realizó un mapa en 1500 donde se dibujaban las tierras descubiertas, sin ponerles un nombre nuevo pero tampoco las asimiló en Asia. No se atrevió a dar el paso. Quien si se atrevió fue Amerigo Vespuccio. Lo que pasaba era que la ficción que estas nuevas tierras pudieran formar parte de Asia era muy útil para seguir encontrando dinero para hacer los viajes. El error de Colón de pensar que aquello era Asia resultaba todavía útil.

Cuarto viaje de Colón

El cuarto viaje de Colón se realizó entre 1502 y 1504. Colón había sido puesto en libertad. Ahora Colón pasaba a ser un particular como otro cualquiera. Partió con 4 naves. Se habla de una tripulación muy joven, entre los 13-16 años, poco apta. Los barcos antes de salir estaban destrozados. Como tenía prisa repitió la ruta del segundo viaje. En veintiún un días atravesó el Atlántico.

Cuarto viaje de Colón.
Cuarto viaje de Colón. Fuente: Wikipedia.org

Entró por el arco de las Antillas, llegando a Santo Domingo. Aquí se produjo un hecho típico de Colón. Cuando llegó a la Española había un nuevo gobernador, Nicolás de Ovando. Colón no tenía permiso para desembarcar en la isla de la Española. Colón tuvo que aguantar esta situación. Bobadilla preparaba una flota de regreso con todo el oro sacado hasta entonces. Colón les advirtió que estaba próximo un huracán. Bobadilla no le hizo caso y los 30 barcos que formaban parte de la expedición se hundieron 25. Todo el oro se perdió. Este fue el motivo por el que hasta 1518 no se empezó la conquista de México.

Colón en su cuarto viaje se dirigió a Centroamérica. Fue a parar a Honduras. Todo indica que estaba buscando un paso, la ruta que le llevara más allá de Asia que había descubierto, ya que le parecía un territorio poco interesante.

Él quería llegar al Asia de Marco Polo. A la altura de 1501-1502 el paso por el sur no se encontraba. Colón lo buscó por América Central pero se dio cuenta de que este paso no existía. Colón realizó una muy difícil navegación por Centroamérica haciendo un zigzag. En Panamá se hundieron dos barcos. Con los dos últimos barcos Colón se dirigió a Cuba y finalmente desembarcó en Jamaica (Santa Gloria) para que los otros dos barcos se estaban pudriendo y se hundieron. Colón pasa un año como náufrago a Jamaica. Pidió ayuda y los enviaron de vuelta a la península Ibérica. Volvió en 1504 prácticamente agotado. En 1506 murió en Valladolid.

La familia de Colón, básicamente su hijo mayor Diego Colón, a partir de 1508 iniciaron unos juicios en contra de la Corona, conocidos como los Pleitos Colombinos (1508 a 1565). La familia Colón reclamaba que las capitulaciones firmadas por Colón eran un contrato vinculante y lo que sostenía la corona era que eran una merced, que la corona podía dar y podía sacar. La familia Colón recibió el título de almirante pero el grueso de cargos se perdieron.

Los pleitos colombinos son muy interesantes para los historiadores porque allí hay una gran cantidad de documentación donde aparecen testimonios que comentan muchos detalles de Colón.

El nombre de América

La gran injusticia que se le hace a Colón es que Amerigo Vespuccio publicó una carta donde apareció el concepto de «Mons Novus» el 1503 en París. La edición verificada es la de Augburgo de 1504. Allí se explicaba el viaje de Vespucio. Explicaba que lo que se había descubierto era un cuarto continente.

En 1507 2 geógrafos estaban realizando una nueva edición de la Geografía de Ptolomeo. Son M. Waldseemüller y M. Ringmann. A la hora de escribir una introducción del libro de Ptolomeo se hicieron eco de las novedades que se estaban produciendo. La idea del cuarto continente la había formulado Amerigo Vespuccio en 1503. Los dos geógrafos alemanes decidieron que en las nuevas tierras descubiertas se las bautizará como América en honor a Vespucio. Parece que el verdadero convencido en nombrar las nuevas tierras como América era Ringmann, porque cuando murió en 1511, el otro autor dibujó nuevos mapamundis los años 1513 y 1.516 donde ya no llamaba a estas tierras con el nombre de América. El nombre de América desapareció y utilizó una fórmula bastante larga.

Gerhard Mercator
Retrato de Gerhard Mercator

El geógrafo que realmente consiguió implantar el nombre de América fue Gerhard Kremer (conocido como Mercator) quien realizó un mapamundi en 1569, donde por primera vez dibujó América de Norte, Centroamérica y Sudamérica. La monarquía castellana usó hasta el siglo XVIII el término de las «Indias».


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